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El área metropolitana incluye una población de unos 17 millones de  habitantes, convirtiendo a El Cairo en la decimotercera urbe más poblada del mundo. Es el área metropolitana más poblada de toda África. Es conocida por los egipcios como la "madre de todas ciudades" y la "ciudad de los mil minaretes".

La ciudad fue fundada en el año 116 a. C., en lo que hoy en día se conoce como Viejo Cairo, cuando los romanos reconstruyeron una antigua fortaleza persa junto al río Nilo. Tras diversas invasiones como la de los mamelucos, otomanos, Napoleón y los británicos, El Cairo se convirtió en la capital soberana en 1952.

El Cairo está ubicado en las riberas e islas del río Nilo. Al sur del delta hacia el sudoeste se encuentra la ciudad de Giza y la antigua necrópolis de Menfis, con la meseta de Giza y sus monumentales pirámides, como la Gran Pirámide. Al sur se encuentra el lugar donde se edificó la antigua ciudad de Menfis.